Крах FTX связан с мошенническими скандалами в онлайн-покере

Главный специалист FTX по регулированию Дэниел Фридберг был вовлечен в сокрытие скандала с мошенничеством в UltimateBet. Фридберг, который служил главным юрисконсультом FTX до того, как занял должность регулятора компании, был недавно охарактеризован Стивеном Страдбруком как «почти комически неподходящий» для этой работы.

Крах FTX, рыночная стоимость которой рухнула в начале этой недели, и которая приостановила вывод средств после того, как ее пользователи пополнили свои счета на 5 миллиардов долларов, вызвал шок в мире криптовалют и привел к резкому падению стоимости большинства крупных бирж. Крах FTX был вызван неудачной корпоративной сделкой по поглощению/слиянию между FTX и конкурирующей фирмой, в результате которой выяснилось, что торговая фирма, принадлежащая и контролируемая FTX, была высоко закредитована и в значительной степени финансировалась FTX.

Многие основные отчеты о крахе FTX сосредоточены на неудачных сделках между миллиардерами — основателями FTX, Сэмом Банкманом-Фридом, и Binance, Чангпенгом «CZ» Чжао, но история также включает в себя участие по крайней мере одной темной фигуры в истории онлайн-покера Фридберг занимает центральное место в обеспечении того, чтобы FTX оставалась в соответствии с финансовыми биржами и режимами лицензирования по всему миру.

Фридберг помог организовать некоторые сомнительные юридические шаги, которые позволили сайту, расположенному в Портленде, штат Орегон, на протяжении всего времени его существования уклоняться от действий американских правоохранительных органов, а также сыграл заметную роль в сокрытии скандала с инсайдерским мошенничеством в UltimateBet в середине 2000-х годов. Создание фальшивого офиса в Канаде позволило провести IPO на Лондонской фондовой бирже, а также фиктивно продать компанию компании Tokwiro Enterprises, которая была создана бывшим главой племени Кахнаваке.

Фридберг, который работал главным юрисконсультом FTX до того, как занялся регулированием компании, был недавно охарактеризован Стивеном Страдбруком как «почти комически неподходящий» для этой работы. Фридберг имеет долгую историю уклонения от нормативных требований, и это описание кажется вполне подходящим.

Фридберг — не единственный бывший юрист из Университета Буффало, который нашел себе дом в крупной фирме. Одна из торговых бирж, пострадавшая на этой неделе из-за продолжающейся проблемы «Аламеды» FTX, — та самая, где аналогичную должность по соблюдению нормативных требований занимал Стюарт Хёгнер. Сэнди Миллар — бывший юрист Университета Буффало, управляющий бутиковой юридической фирмой в Калифорнии.

Одной из мрачных реалий этого пространства является тот факт, что слабо регулируемая отрасль была магнитом для бизнесменов, которые уже играли на грани законности. Фридберг, запятнанный в отраслевом смысле скандалами с UB и AP, скорее всего, не смог бы найти значимую работу в более регулируемом пространстве онлайн-гемблинга. Попрыгав между собственной бутиковой практикой в Сиэтле и несколькими юридическими фирмами за последнее десятилетие, он пришел к криптовалютам.

Фридберг участвует в сокрытии мошенничества UltimateBet

Фридберг стремился минимизировать финансовые потери UltimateBet после скандала с инсайдерским жульничеством «God Mode», в котором был замешан Расс Гамильтон как самый значительный из нескольких внутренних жуликов за онлайн столами. Когда стали известны масштабы краж Гамильтона, Фридберг и другие собрались, чтобы решить, как лучше справиться со скандалом и сколько придется вернуть обманутым игрокам.

Гамильтон, признавшийся в своих кражах, часть денег от которых шла на поддержку его собственного проекта, Ultimate Blackjack Tour, был включен в число участников совещаний. Чтобы защитить себя от излишнего осуждения, Гамильтон тайно записывал важные разговоры с участием Фридберга, Эксапса и других.

После истечения определенных сроков давности можно было услышать, как Фридберг говорил Гамильтону, что лучшей стратегией для урегулирования скандала было бы объявить его бывшим консультантом компании.

Эта ложь повторяла стратегию другого крупного онлайн-сайта, пытавшегося контролировать последствия скандала с инсайдерским мошенничеством, Absolute Poker, хотя в обоих случаях следы данных в конечном итоге сняли покров с лжи. Фридберг сказал Гамильтону, что он был одной из жертв и что это не пройдет.

Фридберг сказал собравшейся группе, что он хочет ограничить финансовые последствия возврата денег игрокам. Фридберг знал, что университету придется вернуть деньги некоторым из самых больших жертв, таким как Прахлад Фридман. На секретной записи слышно, как Фридберг говорит, что он был бы счастлив, если бы удалось снизить сумму возмещения до пяти миллионов долларов.

Фридберг был частью UltimateBet с самого начала.

Создание компании стало кульминацией долгой истории Дэниела Фридберга в UltimateBet. Одни из первых сайтов онлайн-покера, включая Planet Poker, PartyPoker, Paradise Poker и другие, были созданы Грегом Пирсоном, который был разъездным представителем лесозаготовительной компании. Случайная встреча с другом Фила Хеллмута за покерным столом в казино штата Айова привела к тому, что Пирсон сделал инвестиционные предложения двум профессионалам из Висконсина — Хеллмуту и Дейтему Веуму.

Первым профессионалом покера, инвестировавшим в стартап, стал Веум, который подписал сделку в ресторане в Висконсине. Фридберг вошел в историю UB, когда вскоре после этого Хеллмут подписался в качестве инвестора. Фридберг был бизнес-адвокатом в Университете Висконсин-Мэдисон, когда там учился Хеллмут.

На раннем этапе компания едва не потерпела крах по меньшей мере два раза. В первом случае закончились первоначальные инвестиции. Многие другие профессиональные игроки, включая Гамильтона и его делового партнера, были привлечены благодаря связям Хеллмута и Веума в покерном мире.

В течение первого года работы сайт страдал от обширного мошенничества с кредитными картами, что привело ко второму почти полному краху UB. Программный комплекс для борьбы с мошенничеством под названием ieSnare оказался настолько эффективным, что компания смогла лицензировать его для других онлайн-концернов. Фридберг, вместе с Хогнером и другими, участвовал во всем этом, включая зарегистрированную в Канаде компанию Excapsa, которую Фридберг создал как подставную компанию в 2004 году.

Проблемы с мошенничеством с кредитными картами чуть не погубили университет, но самой страшной частью этой истории были отношения между Пирсоном и Гамильтоном. Между 16-летней студенткой и учителем школы, в которой она преподавала, был роман, длившийся целый год. После исчезновения из офиса ieLogic, Пирсон объявилась в Коста-Рике, но с ней не могли связаться больше недели. Примерно в это же время выяснилось, что Гамильтон дал значительный личный кредит Пирсону, которому, возможно, предстояли судебные издержки, связанные с изменой его жены, если не дополнительные расходы по гражданским делам.

В 2003 году обман начался в Университете Буффало. Расс Гамильтон не имел опыта и знаний в области программирования, а его технический гуру не имел доступа к внутреннему процессу программирования UltimateBet, о чем случайные наблюдатели скандала, связанного с мошенничеством, могли и не догадываться. Продолжающееся мошенничество осуществлялось с помощью модуля тестирования программного обеспечения, который по приказу Пирсона и других руководителей был повторно включен и поддерживался посредством многочисленных обновлений клиентского программного обеспечения. Когда обновлялся стандартный пользовательский клиент, параллельно обновлялась и версия God Mode. Официальные заявления Гамильтона об обмане были ложными.

Фридберг не ладит с инвесторами

Два отдельных случая, когда основные руководители обогащались за счет простых акционеров, стали темой роли Фридберга в навигации корпоративных проблем UltimateBet через мутные юридические воды. Когда в конце 2006 года в США вступил в силу Закон о борьбе с незаконными азартными играми в Интернете (UIGEA), это привело к продаже первых акционеров UltimateBet конкурирующей компании Absolute Poker. Последней частью сделки, в результате которой Excapsa покинула онлайн-покерный бизнес, стало объединение пулов игроков двух компаний.

Основные владельцы сайта уже получили прибыль от запуска, когда Excapsa была вынуждена отказаться от проведения IPO в Лондоне. После продажи Absolute Poker, фонды втянулись в сложный процесс банкротства, который занял годы, чтобы пройти через канадский суд. Видные акционеры получили часть суммы в 20 с лишним миллионов долларов, полученной от продажи AP, а также доли в других ликвидных активах, но миноритарные инвесторы были отстранены от участия в процессе.

Фридберг продолжал оставаться прицепленным к денежному поезду. Фридберг перешел из UB в AP примерно в той же роли в рамках сложной сделки, включавшей фальшивые операционные заявления Tokwiro Enterprises. Основатели и основные инвесторы компании имели доли во второй, более секретной группе собственников, которая могла использоваться для перехвата доходов компании.

Руководители AP переместили важный инвестиционный механизм под названием Madeira Fjord в несколько юрисдикций и обратно, пытаясь скрыть свои активы и потоки доходов. К тому времени, когда в 2011 году наступила «черная пятница» в онлайн-покере, компания AP стала объектом преследования со стороны норвежских налоговых органов за, как утверждалось, крупнейшее налоговое мошенничество в истории этой страны.

Это была всего лишь игра в ракушки. На протяжении многих лет доходы Absolute Poker перенаправлялись в инвестиции, разбросанные по всему миру. Простые акционеры остались с пустым мешком, потому что им заплатили лишь копейки с доллара за то, что должно было приносить прибыль, по крайней мере, в течение нескольких лет. Среди недовольных акционеров были члены профсоюза пожарных штата Вашингтон и медицинская практика из Флориды, которых привлекло обещание легких денег от растущего сайта онлайн-покера.

Найм Фридберга компанией Bankman-Fried был огромным тревожным сигналом для растущего числа пользователей и наблюдателей отрасли. Присутствие Фридберга в штате FTX означает, что Сэм Банкман-Фрид либо не проявил должной осмотрительности перед наймом, либо знал о прошлых грехах Фридберга и не придал этому значения. Сэм Банкман-Фрид предстает в не слишком лестном свете.